評論:谷歌深陷反壟斷案泥潭 仍然我行我素?

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11月1日,美國司法部針對谷歌的反壟斷訴訟案,與20年前美國政府針對微軟公司的訴訟案有着驚人的相似之處。可能是有前車之鑑,谷歌似乎在極力避免走微軟當年錯誤之路,因此它告誡員工,不要受反壟斷案分心。

一般認爲,1998年的那起訴訟案以及微軟咄咄逼人的反應,減緩了這家軟件巨頭的發展速度,讓谷歌等後起之秀獲得了立足點。儘管微軟當時避免了被分拆,但多年的公衆和司法監督無疑對該公司產生了令人沮喪的消耗。

谷歌對此心知肚明。鑑於谷歌目前遭遇的美國政府和國會的反壟斷調查和訴訟行動,谷歌首席執行官桑達爾•皮查伊(Sundar Pichai)和高級法律顧問肯特•沃克(Kent Walker)日前向該公司員工發送了內部備忘錄,要求員工保持冷靜,不要分心,繼續工作。

“重要的是不要被這一訴訟過程分心,包括不要在內部或外部猜測有關法律的問題。”沃克在落款日期爲10月20日的一份備忘錄中寫道,“我們的重點,應該說一直是真正重要的東西,那就是提供偉大的產品和服務。”

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其他證據表明,谷歌好像並沒有受到反壟斷案的阻撓,仍然不驚不懼,按照自己的計劃行事。如,該公司正在推進一項大型但有爭議的收購,並在繼續強化搜索合作伙伴關係,而這正是監管機構針對谷歌反壟斷案的核心。

美國政府指責谷歌每年向設備銷售商等公司支出數十億美元,使其搜索引擎成爲智能手機等硬件設備和瀏覽器的默認選擇,這一行爲鞏固了谷歌在搜索市場上的壟斷地位。這一指責與當年美國政府針對微軟公司的反壟斷案指控類似。美國政府當年稱,微軟與電腦製造商達成協議,將自己的瀏覽器設置爲電腦上默認模式,從而不公平地阻礙了市場競爭。但谷歌認爲,智能手機上的谷歌搜索引擎默認設置,可以很容易被消費者取消,消費者之所以選擇谷歌,因爲它是最好的。

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微軟反壟斷案中,微軟高管一開始傲慢並誤導法官。但檢察官揭露的電子郵件表明,微軟高管實施了許多阻撓競爭對手的行爲。這些電子郵件所揭露出的事實,與微軟高管在法庭上的證詞相矛盾,這進一步損害了微軟的聲譽和地位。微軟當時的首席執行官比爾•蓋茨(Bill Gates)的證詞避重就輕,而反競爭行爲事實遭公佈後,該公司形象一時受到嚴重損害。

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2018年,微軟首席法務官布拉德•史密斯(Brad Smith)表示,應對政府反壟斷訴訟案而產生的分心,可能會導致公司錯過新的創新,如在線搜索。

谷歌首席執行官皮查伊很明白微軟反壟斷案所提供的經驗教訓。在美國政府針對谷歌的反壟斷指責立案後,他在備忘錄中對公司員工說,“繼續做你正在做的事情。對谷歌來說,受到審查並不是什麼新鮮事。”當地時間週四,他在該公司第三季度財報電話會議上對分析師表示,“我們公司的重點,仍然是建立一個受到消費者喜愛和重視的搜索產品。”

2019年末,當美國司法部加大對谷歌的調查力度時,該公司仍然宣佈將以21億美元的價格收購智能手錶製造商Fitbit。今年,針對谷歌進軍健康數據及其設備市場,一些消費者團體和競爭對手提出了抗議。但是,谷歌仍然一直在推動完成這筆交易。

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此外,根據美國政府的反壟斷指控,谷歌還簽署了一些新的付費搜索默認設置協議,這些交易甚至更具排他性,明顯是反競爭行爲。司法部還指控稱,谷歌多年來一直敦促員工避免書寫電子郵件和使用短信,因爲電子郵件和短信在後來可能被用來證明谷歌是一家壟斷公司。

“谷歌確實從微軟那裏學到了一個教訓,這就是謹慎地選擇自己的語言,以避免反壟斷審查。”美國政府一方律師在谷歌反壟斷案起訴書中表示,“例如,谷歌首席經濟學家就曾對該公司員工說,在公共和私人場所,應該小心所說的話,避免使用‘切斷空氣供應’及類似詞語。”據稱,“切斷空氣供應”是微軟一位高管曾經用來描述對網景公司立場的措辭。

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根據谷歌反壟斷案起訴書,谷歌還告訴員工不要使用某些詞語,如“打壓”、“封殺”、“損害”或“阻止”競爭,因爲這些詞語在未來可能被用於反壟斷審查。

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最近,蓋茨在西雅圖一次會議上對微軟當時的反壟斷訟案進行了反思。他說,像谷歌這樣的科技巨頭,已經做了很多努力,以避免遭受反壟斷指控。

蓋茨說,“我認爲我犯的主要錯誤是,沒有意識到在華盛頓發展人際關係的重要性。在過去的十年裏,谷歌一直是華盛頓最大的企業遊說者之一,花費了數千萬美元資金,旨在討好來自美國兩黨的監管者和政客。”

蓋茨在微軟反壟斷案訴訟期間咄咄逼人的證詞,也與谷歌首席執行官皮查伊最近在國會聽證會上的做法形成了對比。皮查伊每次被傳喚時,都會堅持一種有節制的語氣,冷靜地解釋他的公司的立場,並對尖銳的提問總是予以巧妙地周旋。

谷歌並沒有迴避這樣一個事實,即正是微軟的失策幫助它成長爲今天的巨人。因此,多年來一直在審理針對微軟和谷歌案件的反壟斷律師加里•雷巴克(Gary Reback) 充滿諷刺意味地表示, “要不是政府對微軟採取了反壟斷行動,谷歌不會成爲一個壟斷者。這是一個輪迴。”(譯/天門山)